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燃料供应不足 “开普勒”望远镜告别在即

来源:网络整理 编辑:科技岭 时间:2018-10-25

  发现数千颗系外行星,其中30颗与地球相似

燃料供应不足 “开普勒”望远镜告别在即

  在陀螺仪失灵之前,开普勒太空望远镜一直盯着天空中一片包含了150000颗恒星的固定区域。图片来源:CARTER ROBERTS

  美国宇航局(NASA)的开普勒太空望远镜几乎独自改变了对系外行星的研究,如今它可能正在将自己最后的数据发回家。上个月,当开普勒太空望远镜的指向变得不稳定时——这是燃料供应不足的迹象,地面控制人员停止了望远镜最新的观测活动。

  为了节省燃料,控制人员将开普勒太空望远镜设置为“小睡模式”,直到预定的于10月10日开始的高速下载时间到来。NASA下属艾姆斯研究中心项目科学家Jessie Dotson在加利福尼亚州莫菲特联邦机场表示,在任务小组对望远镜的“生命体征”进行筛查,以便寻找剩余燃料供应的蛛丝马迹的同时,观测工作仍在进行中,但结局可能会突然且毫无征兆地来临。

  “唯一的方法就是观察这架望远镜。”Dotson说,“我们会在应该知道的时刻掌握所有一切。”当终点的那一刻来临,对于一个颠覆了诸多理论的多产任务来说,这无疑将是一个苦乐参半的结局。

  在开普勒太空望远镜之前,天文学家只发现了几百颗系外行星,其中大部分都是气态巨行星,它们离自己的母星很近。而之后,这架望远镜发现了数千颗大小不一的星体,其中包括30颗与地球极其相似的系外行星。

  加利福尼亚州帕洛阿尔托市斯坦福大学的Bruce Macintosh说,开普勒是一场赌博,它开创了一种寻找系外行星的新方法。但是,“宇宙间的合作,超出了任何人最疯狂的想象”。

  开普勒太空望远镜的成功证明了曾努力说服NASA建造它的空间科学家William Borucki的正确性。早期有关系外行星的发现来自于对大型行星拖曳恒星时所产生摆动的观测。而Borucki认为,系外行星从母星前经过,从而遮挡住后者一小部分光线的过程也揭示了自身的存在。而这只需要比任何当时可用的光度计灵敏1000倍的新设备。如今已从NASA退休的Borucki说:“如果你能坚持下去,你可以用专注和技术做很多事情。”

  在2001年NASA最终批准这项任务之前,Borucki的提议被拒绝了4次。1995年用摆动技术发现第一颗系外行星的英国剑桥大学天文学家Didier Queloz说:“他真的打了一场持久战。”

  如今,继任者们正准备接过开普勒太空望远镜的火炬。NASA于今年4月发射的旨在寻找附近系外行星的凌日系外行星勘测卫星已经发现了两颗系外行星,并且还有一颗正在等待被确认。同时欧洲空间局正在开展两项任务,一是定于2019年发射的系外行星描述卫星,二是打算2026年升空的行星凌日和恒星振荡卫星。Macintosh说:“现在是说再见的时候了。”

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